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Papel ecológico hecho con estiércol de vaca

¿Has pensado que el estiércol de vaca y de cabra o la caca de elefante podría convertirse en papel? Bueno, algunos investigadores austriacos se te adelantaron, y recientemente han presentado papel hecho con estiércol como fuente de celulosa, un proceso muy interesante e innovador del que te cuento a continuación.

El estiércol de algunos animales ha demostrado ser una excelente fuente de celulosa para la producción de papel y puede ser un buen sustituto contra la tala de árboles para este fin. Esta es la opinión de algunos científicos que creen haber encontrado un método de producción económico y ecológico para el papel, que ofrece entre otras cosas, la ventaja de no desperdiciar nada.



Esta espectacular idea nació en Creta, donde Alexander Bismarck, de la Universidad de Viena, notó que las cabras estaban comiendo hierba seca en el pequeño pueblo donde estaba de vacaciones. Él creía que ese material residual, vegetal y parcialmente digerido, tenía que contener celulosa. Como ha declarado:

“Los animales comen biomasa de bajo contenido de celulosa, mastican y la exponen a las enzimas y ácidos en el estómago y, por lo tanto, producen el estiércol, dependiendo del animal, hasta el 40% de su estiércol es celulosa, que es fácilmente accesible”.

Entonces, dedujo al científico, que debe ser necesario mucho menos energía y mucho menos tratamientos químicos para transformar este material, parcialmente digerido, en nanofibras de celulosa en comparación a empezar desde cero con la madera bruta.

Así fue que comenzó a trabajar con su equipo, primero en el estiércol de cabra y luego en el estiércol de caballo, vacas y finalmente en el de elefantes.

Y lo que nunca nos falta es materia prima, apuntan los investigadores, desde los parques que albergan cientos de elefantes en África y que producen toneladas de estiércol todos los días, a los rebaños de ganado criados en el mundo que también producen montañas de estiércol.

¿Cómo se hace el papel de excremento?

El estiércol se trata con una solución de hidróxido de sodio (sosa o soda caustica). Esto elimina parcialmente la lignina, que puede utilizarse posteriormente como fertilizante o combustible, así como otras impurezas en el estiércol, incluidas las proteínas y las células muertas. Para quitar completamente la lignina y producir pulpa blanca para la fabricación del papel, el material debe ser blanqueado con hipoclorito de sodio (cloro o lejía).

Papel de estiércol
Foto: Kathrin Weiland


La celulosa purificada requiere poca o ninguna molienda para dividirla en nanofibras útiles para preparar el papel, en comparación con los métodos convencionales.

El proyecto fue presentado en la reunión nacional y en la exposición de la American Chemical Society (ACS), la mayor sociedad científica del mundo, y los investigadores creen que el papel producido del estiércol puede ser usado de muchas maneras: como refuerzo para otros compuestos, en filtros para limpieza de alcantarillas y no se excluye ni siquiera su uso en la oficina.

Los investigadores ahora están estudiando si el proceso puede ser aún más sostenible produciendo primer biogás a partir del estiércol, y luego extrayendo las fibras de celulosa del residuo.

En comparación al modelo habitual ahora toneladas de co2 y energía, aunque también seria interesante que el proceso de desinfección y blanqueo pueda cambiar en un futuro para ser más sostenible, ya que el uso de lejías y sosas acarea uso de agua que luego queda cargada con estos tóxicos y su recuperación es costosa en términos medio ambientales.

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