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El fallo de la ONU podría cambiar el juego para los refugiados climáticos y la acción climática

La reciente decisión de las Naciones Unidas de que los gobiernos no pueden devolver a las personas a países donde sus vidas podrían verse amenazadas por el cambio climático es un posible cambio de juego, no sólo para los refugiados climáticos, sino también para la acción climática mundial.

El histórico fallo del Comité de Derechos Humanos de las Naciones Unidas dejó claro que “sin esfuerzos nacionales e internacionales sólidos, los efectos del cambio climático en los Estados receptores pueden exponer a las personas a violaciones de sus derechos… desencadenando así las obligaciones de no devolución de los Estados emisores”.

El fallo se amplía para decir:

“Dado que el riesgo de que todo un país quede sumergido bajo el agua es tan extremo, las condiciones de vida en ese país pueden llegar a ser incompatibles con el derecho a una vida digna antes de que se materialice el riesgo”.

La sentencia se refiere al caso de Ioane Teitiota, un hombre de la isla de Kiribati en el Pacífico.

En 2015, Teitiota solicitó la protección de Nueva Zelandia después de argumentar que su vida y la de sus familiares corría peligro debido a los efectos del cambio climático y la elevación del nivel del mar.


El atolón del Pacífico Sur Kiribati se ve en una vista aérea. Se teme que el cambio climático pueda arrasar con todo su archipiélago del Pacífico.
AP Photo/Richard Vogel

Se considera que la República de Kiribati es uno de los países que corren mayor riesgo de quedar inhabitables debido al aumento del nivel del mar. Sin embargo, el comité de las Naciones Unidas dictaminó que en el tiempo que podría suceder -10 a 15 años- podría haber “actos de intervención de la República de Kiribati, con la asistencia de la comunidad internacional, para tomar medidas afirmativas para proteger y, cuando sea necesario, reubicar a su población”.

Como resultado, el comité falló en contra de Teitiota sobre la base de que su vida no corría un riesgo inminente.

Reconocimiento de los refugiados climáticos

Teitiota no se convirtió en el primer refugiado climático del mundo, pero el fallo del comité reconoció esencialmente que los refugiados climáticos existen, una primicia para el organismo de la ONU. El fallo reconoce una base legal para la protección de los refugiados para aquellos cuyas vidas están inminentemente amenazadas por el cambio climático.

Durante varios decenios, tanto los académicos como los encargados de formular políticas han debatido la existencia de los refugiados climáticos, y muchos afirman que, dado que la migración puede ser impulsada por muchos factores, no se puede señalar al cambio climático como el único motor de cualquier movimiento.

Sin embargo, con la aceleración de la crisis climática en los últimos 10 años, la población se ve cada vez más desplazada por los desastres, la desertificación y la erosión costera vinculados al cambio climático.


En esta foto de octubre de 2015, los niños pequeños de una familia que se trasladó de una zona de sequía se reúnen en su casa en el noroeste de China.
Foto AP/Ng Han Guan

El Alto Comisionado de las Naciones Unidas para los Refugiados, Filippo Grandi, confirmó que el reciente fallo significa que los desplazados por el cambio climático deben ser tratados como refugiados por los países receptores. Grandi señaló:

“El fallo dice que si usted tiene una amenaza inmediata a su vida debido al cambio climático, debido a la emergencia climática, y si cruza la frontera y se va a otro país, no debe ser enviado de vuelta porque estaría en riesgo de su vida, al igual que en una guerra o en una situación de persecución”.

Grandi y algunos comentaristas de los medios de comunicación han predicho que el fallo puede abrir la puerta a oleadas de demandas legales de personas desplazadas en todo el mundo. Pero la carga de la prueba de que la vida de alguien está bajo amenaza inminente por el cambio climático sigue siendo alta.

El caso de Teitiota es un buen ejemplo. A pesar de sus argumentos de que el aumento del nivel del mar, la superpoblación y la intrusión de agua salada amenazaban su vida y la de su familia, el tribunal de Nueva Zelandia y el Comité de Derechos Humanos de las Naciones Unidas fallaron en su contra, diciendo que no podía probar que su vida estuviera en peligro inminente.

Las compuertas no se han abierto todavía

Y así, aunque este último fallo de la ONU es un primer paso trascendental en el derecho internacional, no abre de ninguna manera las compuertas a las oleadas de refugiados climáticos.

Pero representa una victoria para la acción climática global. No es jurídicamente vinculante, pero ilustra a los gobiernos de todo el mundo que el cambio climático tendrá un impacto cada vez mayor en sus obligaciones jurídicas en virtud del derecho internacional. Es una gran noticia para los ciudadanos y los gobiernos de los pequeños estados insulares que durante mucho tiempo han presionado para que se tomen medidas en relación con el clima, pero que se han encontrado con retrasos y rechazos.

El Secretario General de las Naciones Unidas Antonio Guterres se dirige al Foro de las Islas del Pacífico en mayo de 2019 en Suva (Fiji).
Transmisión de Fiji vía AP

Por ejemplo, durante el Foro de las Islas del Pacífico del año pasado, que reúne a 16 naciones insulares del Pacífico, así como a Australia y Nueva Zelandia, las 16 islas presentaron la Declaración de Tuvalu para pedir más medidas sobre el cambio climático.

Pero algunas secciones de la declaración original fueron suprimidas debido a las reservas de Australia y Nueva Zelanda. Según se informa, Australia tenía preocupaciones sobre la reducción de las emisiones, el uso de carbón y la financiación del Fondo Verde del Clima de las Naciones Unidas, mientras que Nueva Zelanda también expresó su preocupación por el fondo.

El Primer Ministro de Fiji, Frank Bainimarama, criticó la declaración final, tuiteando: “Nos unimos en una nación que corre el riesgo de desaparecer en los mares, pero lamentablemente, nos conformamos con el status quo en nuestro comunicado”.

El Primer Ministro de Tuvalu, Enele Sopoaga, también se lo dijo al Primer Ministro australiano, Scott Morrison:

“A ustedes les preocupa salvar sus economías… a mí me preocupa salvar a mi gente”.

En esta foto publicada por el Departamento de Defensa australiano, los evacuados suben a bordo de un barco de la Marina que desplumó a cientos de personas de las playas en medio de devastadores incendios forestales.
El Departamento de Defensa de Australia a través de AP

Irónicamente, tras los incendios forestales que recientemente arrasaron Australia y desplazaron a miles de personas, ha surgido la preocupación de que Australia pronto tenga que ocuparse de sus propios refugiados climáticos.

La presión para que los líderes mundiales tomen medidas climáticas serias para frenar agresivamente las emisiones de gases de efecto invernadero va en aumento. El último fallo de la ONU es un paso hacia la mejora de las vidas de los más vulnerables y afectados por el cambio climático.

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